(奇妙的創造)黑暗荷爾蒙

香港 陳永康

天黑了,人都變得疲倦,是睡眠的時間了。人體內有生理時 鐘,原意是讓我們作息有度,這是神奇妙創造的作為。一夜甘甜 的睡眠,是預備我們有足夠精神與體力,去迎接和享受新一天的 工作與挑戰。然而,現代人基於不同的原因,不少城市人陷於日夜顛倒的壞習慣裡,沒有依循神賦予我們的生理時鐘去過活,也 有因為白天工作壓力大,以致睡在床上仍無法進入夢鄉,更甚者 要借助如鎮靜劑或安眠藥 物才可睡覺。控制我們的 生理時鐘是倚賴<褪黑荷 爾蒙>的調適,耶魯大學學 者艾倫勒納( Aaron Lerner)在五十年代,花了 四年時間,從二十五萬頭 牛的松果腺中,分離出某 種少量激素,發現它可使青蛙皮膚色素細胞內之黑色素顆粒聚集 於細胞核附近(故有人稱它為黑荷爾蒙),因而使皮膚顏色看起來 較淡,故命名為「褪黑荷爾蒙」(melatonin)。後經生理學家發現, 在高等動物包括人類,藍光(波長為~450 納米的光波)經眼睛進入 視網膜,能刺激細胞發出訊號,到達松果體中,從而抑制它分泌 褪黑荷爾蒙,相反,在晚上褪黑荷爾蒙在人的血液中會增加(如上 圖所示)。1970 年諾貝爾醫學和生理學獎得主Julius Axelrod 博士 曾經進行過很多實驗,證實褪黑荷爾蒙和松果體有助控制睡眠循 環。其實褪黑荷爾蒙在人體內分泌,每天會依生理時鐘而變化, 在晚上十時至早上六時最高,這段時間是適宜安睡。

不同性別和年齡的人分泌的模式有畨(如上圖所示),長者在 夜間血液內的褪黑荷爾蒙,只及年青人一半左右,所以他們夜裡 較難熟睡。現代人廣泛使用日光燈,城市甚至充斥<光污染>的現 象,身處黑暗的時間減至八小時或以下。即使是微弱的燈光下, 褪黑荷爾蒙的產生都會受到一定程度的影響,在強光下的影響就 更大。缺乏這荷爾蒙被認為很可能是夜班工作者得癌病的成因, 而現代於晚間亮燈的習慣亦被認為是發達國家越來越多人得癌症 的原因之一。

這荷爾蒙可以用來幫助入睡和治療失眠。它在美國和加拿大 是非處方藥。此以,褪黑激素亦可用於改善時差綜合症 (JET LAG): 長途飛行跨越三四時區以上(約五小時或以上),有80%人可能出現 時差綜合症的徵狀,需要一兩天來調適睡眠;若上飛機前先服用 褪黑荷爾蒙,可舒緩旅程後的睡眠狀況。近來研究還發現適量的 褪黑荷爾蒙除了可穩定情緒,降低憂鬱症、季節性情緒障礙等發 生的機率;還可以抗氧化、清除自由基、提升免疫力,而達到「抗 老化」的作用。因此坊間許多人視之為能夠防止衰老的萬靈丹而 瘋狂搶購。隨著這股熱潮,許多研究機構開始投身於研究褪黑激 素,除了更瞭解它的生理活性與功能外,其它的「副作用」也陸 續被發現。聖經勉勵信徒:『要趁白日,多作主工。』白天是見 證主恩典的好時機。

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