Wednesday, February 28, 2024

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(奇妙的創造)冠狀病毒 (Coronavirus)

香港 陳永康

「凡四足的走獸,用掌行走的,是與你們不潔淨。摸其屍的, 必不潔淨到晚上。」利十一 27

筆者是土生土長的香港人,從出生、成長至壯年期都未曾遇上疫症,至 2003 年初,一種新型病毒引起的<嚴重急性呼吸綜合症>(Severe Acute Respiratory Syndrome, SARS)突然在香港出現, 更迅速感染了一群醫護人員和不少市民。在我們居住的城市,即時引起極大的恐慌,疫症肆虐了近半年,此傳染病的基本再生數(R0,即一染病者平均感染別人的數目)為 2~4,比<流感>的 1.5為高。全球感染人數近八千,此疫情主要在東亞區蔓延。由於SARS 是新的冠狀病毒,當時沒有有效的治療藥物,引致死亡人數達 777 人。全球的致死率為11%。香港更成了重災區,死了299 人,是死亡人數最高的地區。那時傳染病理學家花了頗長時間,才弄清楚引起疫症病毒的基因圖譜。SARS 疫症在夏季卻靜悄悄地消失,還未及找到治病的藥物和預防 SARS 的疫苗。

SARS 是 RNA 病毒,分析它的基因圖譜並與寄存於蝙蝠的冠狀病毒的圖譜作比較,發現兩者的相似度極高,研究學者相信導致嚴重急性呼吸道綜合症的 SARS 病毒於 1986 開始出現變異,即基因的排序有改變(這是病毒的特性)。研究人員表明,冠狀病毒與蝙蝠進行了長期的共同演化,SARS 病毒最早由<葉形鼻蝙蝠>攜帶,隨後傳染給<菊頭蝠科蝙蝠>,之後再傳染給果子狸,最後傳染給人類。其實在人類生活的空間裡,神在創世的時候早已定了界限,動物與植物之間在自然生態環境中,能共融生長維持良性的互動關係。近世紀以來,貪婪的人類為了掠奪地球的資源, 破壞生態,如大量砍伐樹木以獲得土地進行畜牧和農作物生產, 這亦影響微生物世界的平衡。因人類對環境的過度開墾,一些本來遠離民居環境的動物如蝙蝠(在聖經被視為不潔的動物)或果子狸,頒成了人類的近鄰,從而加速了它們體內病毒的轉型,最後經由動物感染人類,成為嚇人的疫症。

當 SARS 病毒於新世紀出現,雖然一瞬間便消失,生態和病理學者曾預言,若人類不改變生活方式,不需多時新的病毒又會重臨大地,這些預言很快就得到應驗。2012 年<中東呼吸綜合症>(MERS)在中東地區廣泛出現,病毒來自駱駝,病毒基因顯示它與 SARS 屬同一類新冠狀病毒所引起,MERS 的死亡率高達三成左右,比 SARS 為高。在 2012 年至 2014 年間,世界衞生組織接獲全球通報 684 宗 MERS 確診個案,其中 204 宗死亡,幸而確診個案只集中於七個國家,不致成為全球的疫症。

為了更好應付隨時出現的新型病毒,科學家在過去十五年仍然努力於 SARS 相關的研究。根據 2020 年初於美國化學學會期刊發表的一篇文章(ACS Cent. Sci. 2020, 6, 315-323)所報導,現存與 SARS 病毒相關的專利共有 2100 份左右,與藥物研發資料有1650 份,另有 700 份是與疫苗研製有關和 600 份是檢測病毒的專利。這些科研成果,在下一輪新病毒出現時,可成為人類抗疫的武器。2019 年 12 月新的冠狀肺炎病毒(covid-19),為人類帶來極大的挑戰。



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