(奇妙的創造) 在牛角相思樹葉的貝氏體 Beltian Bodies

香港 蘇美靈

    很多動物和植物有共生關係,兩種生物要互相依賴才能生存,例如在珊瑚礁中的魚、樹皮上或石頭上有常見的地衣、螞蟻與菌。但生長在中南美洲的牛角相思樹和相思蟻却是十分獨特的。樹的複葉當然是綠色的,但每一小羽片的頂部却長出一顆橢圓形、橙色、長約一毫米的貝氏體。(本港路旁常見的相思樹是「臺灣相思」,只有葉柄,沒有葉片。) 

    科學家對此特別的構造研究之後,發覺它們不是果子、也非葉子的一部份,因爲它的化學成份和葉子不同。葉細胞主要是葉綠素、纖維素、衆多的礦物質和80%-90%水份。但貝氏體的化學成份主要是蛋白質、脂肪、糖份和12%水份,實在是富有養料的構造,比一般果實,例如:葡萄、蘋果、橙含有更多營養。那麽這些貝氏體究竟對相思樹有何作用呢?

    經研究之後,發覺住在葉子底部有某種蟻只群居,它們專以貝氏體爲食物,用它們的咀部可以輕易摘取,然後帶回「家」中慢慢享用。况且一經摘取之後,會刺激葉子再長出另一個貝氏體代替已摘取的,所以供應是源源不絕。

    原來蟻群獲得貝氏體爲食物,它們會保護這樹免受其他動物的傷害和襲擊,有研究發現這些相思蟻更可以防止細菌寄生在葉子表面,所以可以抗菌,以免葉子患上植物病;更有研究發現它們將這樹附近的樹葉剪下來,以免鄰近的樹影遮蓋這樹的葉子,確保它有充足的陽光。

    札如創一30所說的:「至于地上的走獸,和空中的飛鳥,幷各樣爬在地上有生命的物,我將青草賜給他們作食物,事就這樣成了。」神賜下植物給動物爲食物,熱帶雨林的各種猴子、狒狒和無數的小動物可以摘取毛花果樹幹上的果子充饑。人類可以從果樹上伸手摘其上的果子,或者俯首在地上拾取草莓一樣,那麽蟻只也可以用咀巴摘取貝氏體充饑。除了蟻只之外,其他小動物例如:蜘蛛,也會光顧相思樹,垂手可得這些「點心」,但幷非它的主要食糧。

    以色列人在曠野四十年間,神爲他們每日預備嗎哪,內有足够的營養提供身體所需,這些嗎哪應該和貝氏體相似吧。

(T. BELT 1832-1879是英國地質學家,1874年在尼加拉瓜等地最初發現相思蟻和樹的關係。後人以他的名爲這些獨特的構造命名)。



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